REVIEW OF PROF. TOPPER’S BOOK “EINSTEIN FOR ANYONE: A QUICK READ”

This is a rich in contents book, very well informed and documented. The interplay between science and society uncovers with this biography a wide field of interactions.

The use of visual resources is an advantage of Topper’s book, though the opinion expressed seems at least one time controversial: The rejection of the possibility to include the student Einstein in a disability group is not in concordance with the fact of his dropping-out of school. If the latter was a demand for a multidimensional educational system, the author must point it out.

An interesting aspect, which could have possibly been more thoroughly analysed, is Einstein’s antimilitarism, the striking difference between his pacifism and the conformism of the majority of other important scientists of his time, and the role of Judaism to the formulation of his ideological attitude. The relationship between Einstein and Walther Rathenau is another dramatic issue, which the author could more extensively discuss. Haber’s tragic story needs also more detailed clarification.

In the same line of questioning the way of thinking and the theory of Einstein’s mind, the author could also critically examine the opinions expressed by various authors concerning his role to the relativistic theory, the use of the atomic energy and the history of science.

 

Questions about the Universe

Albeit Lorentz’s attempt to support that objects contract and clocks slow down when they moved through the ether, Einstein and Poincare showed that the conception of the ether is unnecessary, if one abandons the idea of absolute time.

According to the theory of relativity, all observers should measure the same speed of light, regardless how fast they are moving. A remarkable consequence of this idea is the equivalence of mass and energy. Furthermore, there is the law that nothing may travel faster than the speed of light.

Nevertheless, the most significant novel idea in the relativistic theory was the suggestion that gravity is not a force, but a consequence of the fact that space-time is not flat; it is curved, or warped, on account of the distribution of mass and energy in it (Sklar, 1977).

After that discovery, generalizations such as the geodesics became essential for the description of the celestial orbits and light rays’ paths. Thus, the influence of the mass of the sun to the light rays from a distant star would cause the deflection of the light through a small angle. Furthermore, general relativity predicts that time appears to run slower near a massive body like the earth. These predictions were observationally confirmed in 1919 and 1962, respectively.

With general relativity, space and time became dynamic quantities; their curvature is being affected by everything that happens in the universe. Space and time are meaningful only inside the limits of the universe. Hence, Einstein’s general theory of relativity implies, as Hawking (1988) supported, that the universe must have a beginning, and, probably, an end.

Another question refers to the relative positions and the distances to the distant, remote and ‘fixed’ stars. The nearest star is Proxima Centauri, about four light years away, whereas many other visible stars lie within a few hundred light-years of earth.

A daring paradigm shift was encouraged by Edwin Hubble’s demonstration that ours is not the only galaxy; and by Edwin Hubble’s and Georges Lemaître’s observations that everywhere in the visible universe, distant galaxies are moving rapidly away from us (Reich, 2011). Hence, the universe is expanding, probably beginning with a bing bang.

Currently, we know the existence of some hundred thousand million galaxies, each one containing some hundred thousand million stars. Our galaxy “is about one hundred thousand light-years across and is slowly rotating” (Hawking, 1988: 39).

The color of the light, the different spectrum, is the sole characteristic feature for the vast majority of the stars. Temperature and thermal spectrum are crucial for the light emitted by any opaque object glowing red-hot.

Furthermore, the Doppler Effect is a realistic configuration of the aforementioned differences in thermal spectrum: Stars and quasars moving away from us have their spectra red shifted, while stars moving toward us have their spectra blue shifted. Hubble’s discovery was a result of the observation that nearly all galaxies appeared red-shifted, while the galaxy’s red shift is directly proportional to the galaxy’s distance from us.

Even Einstein, however, when he introduced the general theory in 1915, contended that the universe is static. This is why he needed the so-called cosmological constant, which meant to be an ‘antigravity’ force, an inbuilt tendency of the space-time to expand, balancing, thus, the attraction of the matter.

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References

* Hawking, S.W. (1988). A Brief History of Time. From the Bing Bang to Black Holes. London: Bantam.

* Reich, E.S. (2011). Edwin Hubble in translation trouble. Nature. Available at: http://www.nature.com/news/2011/110627/full/news.2011.385.html Retrieved: 28.09.2013.

* Sklar, L. (1977). Space, Time and Spacetime. University of California Press.

 

A Translation in German of the Introduction to the Book

Warum dieses Buch?

Wenn Albert Einstein eine weltberühmte Prominente in den 1920er wurde, folgte darauf eine Flut von Büchern über ihn und seine Theorie, ein Phänomen das bis heute andauert. Die meisten Bücher sind vergriffen, viele sind überholt – und so es ist nicht überflüssig ein neues Buch Einsteins zu veröffentlichen. Insbesondere ein das diese Lücke füllt: das Bedürfnis nach einem sehr kurzen Buch über Einstein, das eine knappe aber zeitgemäße Erzählung seines Lebens und Denkens bietet, mit einer geringen und bloße Darlegung von seinen Beiträgen zur 20. Jahrhundert Physik. Ich hoffe das mein kleines Buch in einer oder zwei Sitzungen lesbar ist, am Ziel zu sein. Einstein für die Twitter Generation?

            Ich bin gefragt worden, warum dieses Buch nicht Einstein for Everyone genannt ist. Aus zwei Gründen: erstens, dieser Titel wurde bereits verwendet, und immerhin ist Einstein den meisten Leuten wurscht, und gibt es denen auch keine Sorge für Wissenschaft. Im Gegenteil, dieses Buch ist für JEDERmann – jedermann, das heißt, der ein Interesse an Lernen mehr über Einstein hat.

            Bezüglich des Formats: dieses Buch ist in einem lässigen Stil geschrieben, und ich verwende manchmal gegenwärtige Abkürzungen, wie FII („für Ihr Interesse“) oder NB („nebenbei“). Also, ab und zu, ich möchte eine Idee anfangen mit der Phrase „kennend was ich kenne“, wenn ich auf meine Vorkenntnis basiert über irgendetwas zu spekulieren will. Dafür ich werde die Abkürzung KWIK benutzen, die es (wenn sie auszusprechen wollen) „quick“ wäre.    

            (Gelegentlich habe ich einige sachliche Informationen in einem Absatz in Klammern, wie dieser. Ich tue dies, wenn das Material viel zu interessant und relevant ist, um nur in eine Fußnote in der Rückseite des Buches hinzuwerfen, aber es ist noch nicht direkt zugehörig zum Thema im Text. Als solches ist es eine Art von Seitenleiste, und Sie können einfach um sie lesen. Hinweis: Es ist zu spät, um diesen einen überzuspringen).

 

  1. Das Lächeln

Meine erste Erinnerung vom Hören des Namens „Einstein“ war im Alter von rund 10 oder 11. Ich stelle seinen Namen in „Anführungszeichen“, weil ich er als Namensgeber hörte, wie im „Na ja, du bist kein Einstein“. Ich dachte, dies war ein Lob, denn ich übernahm dass es bedeutete etwas ähnlich zu „Na ja, du bist kein Frankenstein.“ Ich entdeckte bald dass dies „Einstein“ tatsächlich die immer cleverste Person war, und aus irgendeinem Grund dachte ich, dass er tot war. Ich wusste nicht, dass er noch am Leben war. Darüber hinaus, lernte ich später in Leben, dass wenn ich ihm einen Brief zu der Zeit geschickt hätte, hätte ich wahrscheinlich eine Antwort erhalten haben. Einstein hatte eine Sache über das Schreiben für Kinder. Also ich würde jetzt einen unterzeichneten Brief von „A. Einstein“ haben, für mich zu schätzen. Schade.

 

Einstein for Anyone: A Quick Read [Hardback]